Leeds Castle, probablement le plus beau château d’Angleterre

Les Anglais le jurent : le château de Leeds serait le plus beau château du pays. Et de fait, il a quelque chose de très particuliers : les quatre bâtiments qui le composent sont situés sur une île.

Jardins du chateau de Leeds Jardins du chateau de Leeds

Pour accéder à l’ancienne et à la nouvelle partie du château, il faut franchir un grand pont-levis et une porte d’entrée. Des noms tels Maiden Tower et Lady’s Castle rappellent les six Reines médiévales qui ont possédé cet imposant domaine : Eléonore de Castille, Marguerite de France, Isabelle de France, Anne de Bohême, Jeanne de Navarre et Catherine de Valois. Plus tard, Henri VIII et sa première femme, Catherine d'Aragon, occupèrent également le château.

 

Lady Olive Cecilia Paget Baille

La dernière personne à avoir possédé personnellement ce château fut Lady Olive Cecilia Paget Baille, héritière d'un riche magnat du pétrole anglo-américain. Elle survécut à trois maris et acheta le château de Leeds pour en faire sa retraite campagnarde. Riche amatrice d'art, elle avait fait redécorer le château de fond en comble par des artisans français et italiens. Elle organisait régulièrement de grandes fêtes sur le domaine, et recevait des personnalités telles que Charlie Chaplin, David Niven et le dramaturge Noel Coward.

Le roi Ethelbert posa en 857 la première pierre de ce château, qui fut par la suite transformé et agrandi. Sa dimension historique lui vaut d'être encore utilisé aujourd'hui pour de très grandes occasions. Ainsi en 2004, c'est ici que l'ancien Premier Ministre Tony Blair a tenu des pourparlers de paix sur le problème de l'Irlande du Nord. Les grandes salles de banquet, la bibliothèque, la chapelle, les salles monumentales et les couloirs de Lady Baille sont donc toujours régulièrement animés, notamment à l'occasion de dîners de mariage.

Le chateau de Leeds

 

Leeds Castle Foundation

Aujourd’hui, l’ensemble du domaine est géré par la Leeds Castle Foundation. La Stable Courtyard a ainsi été transformée pour abriter aujourd'hui un restaurant, une boutique et des chambres. Il est en effet possible de loger au château, par exemple lors d'une fête de mariage. Toutes les recettes ainsi générées permettent d'assurer la rénovation et l’entretien du château. Depuis quelques années, la Foundation organise aussi l’événement Christmas at Leeds Castle.

Durant les sombres mois d'hiver, un chemin de lumières vous emmène à travers le bois vers l'entrée de Stable Courtyard. Vous découvrez alors la chaleureuse atmosphère de Noël qui imprègne tout le château. Il y a une réception, des animations pour enfants, des chansons de Noël, un petit train et, cerise sur le gâteau, le Père Noël vient en personne offrir un cadeau à chaque visiteur.

Chateau de Leeds

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